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Rich Fellers et Flexible : le couple-surprise

Son nom ne nous disait pas grand'chose... Mais depuis une certaine finale de Coupe du Monde Rolex/FEI, en avril dernier, chacun connaît désormais le cavalier américain à la flamboyante chevelure blanche, et son petit cheval irlandais de 16 ans, rescapé de boiteries graves et qui, aux dires de son cavalier, progresse chaque année !

Portrait d'un couple étonnant.

Dans cette finale de la Coupe du Monde Rolex FEI, qui a eu lieu le 22 avril dernier, on attendait les grands noms de la Ligue d'Europe de l'Ouest. Mais dès le vendredi, un certain Richard ("Rich") Fellers se fait remarquer avec son cheval irlandais de 16 ans, Flexible, un des chevaux les plus âgés tournant actuellement au top niveau -et le plus âgé engagé dans cette finale. Le couple gagne les l'épreuve de vitesse, ce qui est sa spécialité. Point barre. Personne n'imagine que l'américain souriant pourrait, le surlendemain, ravir le titre mondial aux meilleurs cavaliers de la planète, apportant ainsi aux Etats-Unis leur première Médaille d'or en Championnat du Monde depuis 25 ans.

Rich Fellers
Rich Fellers, lors de sa victoire dans la Coupe du Monde Rolex/FEI 2012. © Kit Houghton/FEI

Rich Fellers a donc créé la surprise et l'événement -et son nom, à peine connu en Europe voici quelques semaines, est aujourd'hui sur toutes les lèvres... Comme le nom de Flexible, le petit cheval irlandais rescapé de boiteries sévères.

« C'est un peu irréel d'imaginer que ce petit cheval puisse avoir le courage de sauter de pareils obstacles »

Nanti d'une crinière d'un blanc immaculé, d'un visage bronzé et d'un sourire éclatant, Rich Fellers, 52 ans, est un homme tout simple, direct. Il a rencontré son épouse, Shelley, cavalière elle aussi, sur un terrain de concours. lls ont deux enfants, Christopher et Sawannah.

Il a commencé à monter à cheval à l'âge de 10 ans. Il sort bientôt en concours, avec des bottes en caoutchouc et un petit Appaloosa reçu en cadeau pour son onzième anniversaire. "C'est sans doute à cause de lui que je n'ai pas d'à priori contre les petits chevaux", confie Rich, qui, de fait, monte souvent des chevaux de taille modeste -comme Flexible.

Le grand cavalier américain Harry Chapman lui demande de venir monter et entraîner ses chevaux à Wilsonville, où il continue encore aujourd'hui, d'entraîner et de monter ses chevaux (Chapman est d'ailleurs le propriétaire de Flexible). Les deux hommes s'entendent à merveille ; ils partagent simplement les gains financiers. "Nous n'avons jamais fait de contrat", raconte Harry Chapman "une poignée de main, c'est bien suffisant..."

Rich a aussi une écurie d'entraînement personnelle créée avec son épouse qui l'a secondé depuis le début de sa carrière de cavalier professionnel.

Rich Fellers
Le petit cheval irlandais de 16 ans, rescapé de bien des soucis de santé, a emmené Rich Fellers à la victoire en Coupe du Monde en avril dernier. © Kit Houghton/FEI

Rich Fellers a entraîné plus de 50 chevaux pour le compte des Chapman, avant de trouver Flexible en Irlande en 2004. C'est un étalon approuvé dans sa race, Irish Sport Horse.
Malgré sa relativement petite taille -le cheval ne toise que 1,63 m- Rich a su reconnaître le potentiel du petit alezan. Mais moins d'un an après, Flexible commence à avoir des problèmes de circulation sanguine ; il récupère de façon remarquable -mais pour un temps seulement : à l'entraînement, le cheval se blesse en faisant un effort d'épaule au cours d'un tourner. La blessure est sérieuse, et chacun pense que Flexible ne pourra plus jamais sauter. Avec du repos et des soins, le cheval retrouve toute sa fonctionnalité. Dont il nous donne, à 's-Hertogenbosch, une éclatante démonstration.

Rich Fellers est simple : "Il faut juste avoir le bon cheval au bon moment, et être le bon cavalier au bon moment", se plaît-il à dire.
"Je pense que Flexible est au sommet de sa carrière, alors que normalement, il a plutôt l'âge de la retraite. Mais il est en excellente santé et progresse d'année en année".

Le cavalier décrit sa relation avec Flexible comme fondée sur la confiance et le respect, "ce qui prend beaucoup de temps, et demande beaucoup de patience et de compréhension", dit-il. Cette confiance se justifie par le fait que Flexible a une immense générosité.
"C'est un peu irréel d'imaginer que ce cheval, qui est petit, puisse avoir le courage de sauter de pareils obstacles" souligne Rich.

La victoire-surprise remportée à 's-Hertogenbosh ne semble pas être le simple reflet d'un état de grâce passager. Aux dernières nouvelles, le couple a remporté début mai à Del Mar la seconde épreuve du circuit américain de sélection olympique, le Grand Prix Hermès.
Il semble de plus en plus évident que Rich et Flexible feront encore beaucoup parler d'eux -à Londres peut-être.

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Article publié le 22-05-2012

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